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美宇航局将选两方案进行第四次“新疆界”任务

(华盛顿综合电)美国宇航局宣布,美国下一个太阳系无人探测项目将从一颗彗星或土星的卫星土卫六(又称泰坦)中选择。

这项称为第四次“新疆界”(New Frontiers-4)深空探索任务,将挑选两个方案进行概念性研究,即以彗星表面采样或无人机登陆泰坦。

凯撒方案:彗星表面采样

据宇航局官网消息,它5月开始征集各个科学团队的太阳系探索方案。本月20日,它从参选的12支科学队伍中选择了两个团队作最终角逐,分别是康奈尔大学行星科学家斯蒂夫组织的“凯撒”(Comet Astrobiology Exploration Sample Return,简称CAESAR),和约翰·霍普金斯大学应用物理实验室组织的“蜻蜓”(Dragonfly)。

据美国科学网站The Verge报道,凯撒方案的主要任务是从“67P/丘留莫夫-格拉西缅科”(67P/Churyumov-Gerasimenko)彗星表面采样及返回地球。科学家将通过研究采集的样品,了解其有机化合物构成,对彗星是如何将生命带到地球上作进一步认识。

此前,欧洲航天局的“罗塞塔”(Rosetta)彗星探测器曾探索这颗彗星,并向它投放了“菲莱”着陆器。

蜻蜓方案:探索土星卫星

蜻蜓方案内容是派遣一架双四轴无人机抵达泰坦(Titan)表面探索有机化学成分和宜居程度。

泰坦是土星最大的卫星,因为被大气层包裹,且大气层富含氮气,被怀疑有生命体的存在。

宇航局将于2019年7月评选出获胜者,并助获胜团队的探索计划于2025年底实现。此项目研发总成本估计约10亿美元(约13亿新元)。

此前该局已进行三个“新疆界”任务,第一个是2006年发射的新视野号探测器,它已于2015年飞掠过冥王星,目前正飞向太阳系边缘柯伊伯带外层的目标天体;第二个是2011年发射的朱诺(Juno)木星探测器,它已于2016年进入绕木星轨道;第三个是去年发射的“奥西里斯-REx”探测器,将飞到贝努(Bennu)小行星去采集样本并送回地球。

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